El ‘meloncillo’ llegó a la Península Ibérica cinco siglos antes de lo que se creía

También conocido como ‘mangosta egipcia’ (Herpestes ichneumon), se trata de una especie de mamífero carnívoro muy común en el suroeste Peninsular, y es la única mangosta que existe en Europa. Un estudio internacional, en el que participa la Universidad de Granada, señala que fueron los romanos en el siglo I d.C quienes lo introdujeron como posible animal de compañía o para controlar plagas de ratas, cuando hasta ahora se sospechaba que podía había ser introducido en el siglo VI d.C. y que la llegada masiva se dio con los musulmanes entre los siglos VIII y XV d.C.

Imperio Romano , mangosta egipcia , Península Ibérica


Granada |
12 de noviembre de 2018

“Did the Romans introduce the Egyptian mongoose (Herpestes ichneumon) into the Iberian Peninsula?”. Con este título, un equipo internacional de investigadores de varias instituciones, entre ellas la Universidad de Granada (UGR) y la Universidade de Lisboa, han publicado en la prestigiosa revista The Science of Nature, un interesante hallazgo vinculado a un animal muy común en el suroeste Peninsular: el meloncillo o mangosta egipcia (Herpestes ichneumon), la única mangosta que existe en Europa.

Restos de cráneos de meloncillo procedentes de un contexto ritual de Augusta Emerita.

Su trabajo apunta que este animal de origen africano, que hasta ahora se consideraba había sido introducido por la mano del hombre en la Península Ibérica en época islámica (entre los siglos VIII y XV) -aunque había ligeras sospechas que presagiaban que en el VI había ya alguna evidencia al respecto- llegó hasta aquí muchos siglos antes: al menos, en el siglo I d.C., es decir, en pleno Alto Imperio Romano.

Los investigadores han analizado tres nuevos hallazgos de esta especie de pequeño carnívoro. En concreto, se trata de un esqueleto parcial procedente de la antigua Augusta Emerita – Mérida, España-, un cúbito de una gruta en Vila Franca de Xira y un tercero encontrado en un contexto medieval del castillo de Palmela, estos últimos de Portugal.

Mosaico en el que aparece representado un meloncillo procedente de la Casa del Fauno (Pompeya).

“Aunque tradicionalmente, se creía que este animal se había introducido en época islámica por la mano del hombre, nuestros hallazgos cambian sensiblemente dicha hipótesis”, señala Macarena Bustamante Álvarez, investigadora del departamento de Prehistoria y Arqueología de la UGR y una de las autoras de este trabajo.

Para el correcto análisis, estos restos fueron datados por radiocarbono aportando una datación centrada en época romana, “e imposibilitando así la teoría de que estos animales fueran introducidos por los musulmanes en la Península Ibérica”.

Además, el contexto arqueológico donde han aparecido nos permite definir unas posibles pautas rituales asociadas a estos animales. Por ejemplo, en Mérida, este animal fue inhumado junto con tres esqueletos humanos y cuarenta cánidos en un pozo funerario ritual.

Un ejemplar de meloncillo o mangosta egipcia (Herpestes ichneumon). Foto: WIKIPEDIA.

“Esta práctica nos indicaría la posibilidad de que fuera un animal de compañía muy querido que acompañaría a sus dueños en su viaje en el más allá”, apunta la investigadora.

El otro hallazgo, en la cueva de Vila Franca de Xira (Portugal), apareció en un contexto aislado “que nos permite definir la también aparición de esta especie en su hábitat salvaje”.

Con los datos aportados por el contexto arqueológico, así como por medio de datación radiocarbónica, “tenemos evidencias lo suficientemente sólidas para hablar de su presencia en la Península Ibérica, al menos, desde el siglo I d.C., es decir, en plena época altoimperial. Además, estos hallazgos, estudiados en su contexto, nos arrojan datos para indicar que muy posible fue intencionalmente introducido como animal de compañía y, quizás, para control de determinadas plagas de roedores”, señala la autora.

Referencias:

Did the Romans introduce the Egyptian mongoose (Herpestes ichneumon) into the Iberian Peninsula?

Cleia Detry, João Luís Cardoso, Javier Heras Mora, Macarena Bustamante-Álvarez, Ana Maria Silva, João Pimenta, Isabel Fernandes, Carlos Fernandes

The Science of Nature. December 2018, 105:63


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