La arcilla que limpia el agua

Investigadores del Instituto de Recursos Naturales y Agrobiología de Sevilla (IRNAS-CSIC) han modificado un tipo de material arcilloso procedente de la industria del ladrillo y cerámica, la bentonita, para desarrollar un lecho filtrador con propiedades de limpieza del agua de riego agrícola.

Autoría: Jorge Molina / Fundación Descubre


Sevilla |
29 de mayo de 2019

Un material hasta ahora residual se ha convertido gracias a una investigación en la solución para otro residuo. Esta aplicación tiene una especial incidencia en Jaén, donde el olivar y la industria cerámica resultan importantes sectores económicos.

Plantación de olivos. Pixabay.

Investigadores del Instituto de Recursos Naturales y Agrobiología de Sevilla (IRNAS-CSIC) han desarrollado un filtro basado en un residuo de la industria cerámica para eliminar herbicidas del agua. En concreto, los expertos han logrado eliminar tres pesticidas comunes aplicando en su nueva técnica bentonita, una arcilla de grano fino que mejora el proceso de filtración y reduce sus costes.

Para ello, los expertos han modificado las propiedades de la bentonita, sobre todo dotándola de una mayor capacidad de adsorción, es decir, de adherir a su superficie los pesticidas presentes en el agua, explica a la Fundación Descubre la investigadora del IRNAS Beatriz Gámiz.

Otro problema resuelto en el estudio es el del pequeño tamaño de los gránulos de esta arcilla para cumplir su nueva misión. Los investigadores lo solventan compactándolos con cera. “La bentonita mantuvo una capacidad de adsorción entre el 30 y el 100%, algo incluso superior al de una bentonita comercial, cuyo rendimiento se sitúa entre el 30 y el 90%”, añade Gámiz. Al aumento de las ventajas funcionales se suma la disminución del coste.

Beatriz Gámiz, investigadora responsable del estudio.

De esta forma, un residuo en la fabricación de ladrillo y cerámica, por su baja calidad, se convierte en el material para que el agua proveniente del olivar fluya sobre él y pierda los restos que contiene. El cultivo de olivos conlleva un uso de herbicidas que acaban con frecuencia en cursos de agua. Las lluvias, escasas pero torrenciales, unido a la fuerte pendiente del olivar, arrastran suelo contaminado por las escorrentías.

El tercer paso está por desarrollar. “Hay que averiguar la forma específica que tendrá el filtro, cómo estructurar esos gránulos”, explica la experta.

La investigación también abre otras ventajas comerciales. Es el caso de una factoría de preparación, empaquetamiento y distribución del material de desecho ya preparado para establecer los lechos de filtrado. “Esta opción resulta una alternativa en la zona rural de Jaén, pero también en Almería con sus bentonitas del Cabo de Gata”, explica Gámiz.

El trabajo de investigación se enmarca en el Proyecto de Excelencia de la Junta de Andalucía P11-7400, financiado por la Consejería de Economía, Conocimiento, Empresas y Universidad; y Contract RECUPERA 2020 MINECO-CSIC.

La tierra, una vez más, ofreciendo soluciones a los problemas que crea el desarrollo. En este caso con la imprescindible ayuda de la ciencia.

Más información en Ciencia Directa: Diseñan un filtro con un residuo de la industria cerámica para eliminar pesticidas del agua

Referencias:

Durán, E.Bueno, S.Hermosín, M.C.Cox, L.Gámiz, B. ‘Optimizing a low added value bentonite as adsorbent material to remove pesticides from water’.  Science of the Total Environment, 672, 743-751.


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